Os agricultores brasileiros estão prontos para um boom. O governo vai deixar isso acontecer?


À medida que outras indústrias vacilam, o agronegócio pode ser a chave para a recuperação do Brasil.

Em 1979, o fazendeiro brasileiro Flavio Turquino comprou 54.000 acres nas profundezas do Mato Grosso, um estado sem litoral cujo nome significa “floresta densa”, por cerca de US $ 1 por acre. Ele já havia explorado o terreno em seu Cessna de propulsão única e marcado as coordenadas para onde construir uma casa de fazenda. Mas primeiro ele precisava de uma estrada. Então, ele alugou um trator e abriu uma trilha de 40 quilômetros até a área, limpou-a para pastar e marchou com um rebanho de gado a mais de 300 milhas de distância.

Hoje, a fazenda ainda parece a fronteira da fronteira do Brasil. As estradas circundantes se transformam em mingau durante a estação chuvosa e levantam nuvens espessas de poeira durante os meses secos, apagando o sol e forçando carros e caminhões a dirigir com os faróis nos faróis altos para se verem. Leva cinco horas para chegar a 25 milhas da cidade de Feliz Natal, ou “Feliz Natal” – assim chamado porque um grupo de agricultores de Turquino ficou preso na lama no dia 25 de dezembro.

O asfalto é uma conveniência que os agricultores não têm em um estado em que menos de um quarto das estradas são pavimentadas, e se apenas os desafios parassem por aí: apenas 12% das terras de Turquino estão sendo cultivadas por causa de um atraso burocrático de uma década em obter permissão limpar novas terras. A infraestrutura precária impede que os agricultores cheguem a portos próximos da Amazônia, levando-os a portos lotados do sul, que são 20 vezes mais caros de usar.

“Você está sempre perdendo dinheiro por causa dessa bobagem”, disse a filha mais velha de Turquino, Giselle, que hoje administra a fazenda.

A boa notícia: As condições parecem maduras para o Brasil começar a combater algumas “bobagens” que impedem os turquinos e outros agricultores. A pior crise econômica registrada no país expôs as limitações das políticas que prevaleceram nos últimos 15 anos e mudou as prioridades de muitos políticos em Brasília e Cuiabá, capital do estado de Mato Grosso. Há um consenso crescente de que, com os consumidores brasileiros endividados, a indústria travada em uma queda de uma década e os novos acordos comerciais globais improváveis, o agronegócio pode ser o melhor mecanismo de crescimento disponível para a maior economia da América Latina nos próximos anos.

“O Brasil não sobreviverá a essa crise sem o setor agrícola”, disse Thomas Traumann, analista político do Rio de Janeiro. Ele disse que o novo presidente Michel Temer sabe disso, mas altos déficits fiscais impedirão Temer, e possivelmente seu sucessor, de empreender grandes programas novos para construir portos e rodovias. Portanto, as soluções provavelmente residem na melhoria dos termos das parcerias público-privadas para infraestrutura, cortando a notoriamente horrível burocracia do Brasil e fazendo outras correções relativamente de baixo custo. Se executadas corretamente, essas iniciativas menores – embora menos sensuais do que, digamos, uma nova ferrovia – podem ser quase tão transformadoras.

O potencial do setor é claro – as terras da fazenda Turquino agora são avaliadas em cerca de US $ 18,5 milhões, uma incrível criação de riqueza em apenas quatro décadas. Mato Grosso é um dos poucos lugares do mundo onde é possível colher duas culturas em uma única estação sem irrigação, graças a uma longa estação chuvosa e sol constante. A topografia plana permite uma colheita eficiente em uma grande economia de escala. Na última década, o Mato Grosso se tornou o principal produtor de soja, milho, gado e algodão no Brasil, que por sua vez é o maior exportador global dos quatro produtos. Albert Fishlow, lendário seguidor do Brasil na Universidade de Columbia, disse que o agronegócio é o único setor da economia a obter ganhos de produtividade nos últimos 30 anos.

Durante uma visita de duas semanas a várias fazendas, vi exemplos claros de como o agronegócio poderia acelerar ainda mais nos próximos anos. Mas também vi estradas inacabadas, as consequências da corrupção na vida real e algumas das burocracias mais enlouquecedoras e ilógicas que você poderia imaginar. Talvez o mais inspirador tenha sido os agricultores, professores e funcionários locais, que se cansaram de esperar Brasília agir e estão encontrando maneiras criativas de resolver os problemas.

Salvo por Soja

No meu caminho para a fazenda Turquino, estava constantemente segurando meu assento para me preparar para o impacto do próximo caminhão Mack que poderia surgir subitamente das nuvens de poeira e colidir com meu minúsculo Subaru. Depois de horas de tensão, a casa escondida à sombra de árvores cheias de periquitos parecia um oásis.

Giselle Turquino, 50 anos, me cumprimentou na varanda com suco de tangerina espremido na hora. Como grande parte do Mato Grosso, sua fazenda tecnicamente fica na região amazônica do Brasil – o que explica as antigas dúvidas dos conservacionistas sobre a expansão da agricultura aqui. Também estávamos a meros quilômetros de uma enorme reserva indígena, o Parque Indígena do Xingu. Artefatos como arco e flecha decoram a casa da fazenda, graças aos povos indígenas que ocasionalmente chegam à cidade para negociar.

Quando comecei a fazer perguntas, Turquino tirou uma caixa de fotos antigas em preto e branco que contavam uma história familiar épica. Seu pai nomeou a fazenda Uirapuru, em homenagem ao pássaro brasileiro cuja canção é dita trazer boa sorte. Mas a terra não tinha uirapuru, nem ele parecia ter sorte. O solo ácido não podia sustentar pastagens e, em uma década, o gado foi vendido e os campos se tornaram matagais.

“Durante muito tempo, meu pai quis vender a propriedade”, lembrou Turquino. “Ele apenas investiu dinheiro e nunca recebeu nada de volta. Ele sentiu que havia perdido tempo, dinheiro e juventude.

“Então veio a soja”, disse ela – a colheita que começou a crescer no Mato Grosso no final dos anos 90. “E então veio a China. E a soja se tornou muito valiosa. ”

O que aconteceu em fazendas como Uirapuru foi um “milagre”, de acordo com Ratan Lal, físico do solo da Universidade Estadual de Ohio que visita regularmente o Mato Grosso. Membro do Painel Intergovernamental de Mudanças Climáticas que recebeu o Prêmio Nobel da Paz de 2007, Lal creditou a criação do governo em 1973 da Empresa Brasileira de Pesquisa Agropecuária (Embrapa), que desenvolveu novas variedades de sementes que poderiam prosperar em Mato Grosso e descobriu que a adição massiva quantidades de cal esmagadas no solo podem reduzir sua acidez. Graças a esses e outros avanços, a produção estadual de grãos quadruplicou desde 2000, enquanto a área cultivada triplicou, segundo o Instituto de Economia do Agronegócio (IMEA) de Mato Grosso.

O crescimento deve continuar em um ritmo vertiginoso, independentemente do que os políticos de hoje fazem. A IMEA espera que o estado crie 38 milhões de acres adicionais de novas terras agrícolas até 2025, uma área aproximadamente do tamanho da Flórida, que poderá ver a produção de grãos do estado dobrar. Ele disse que isso poderia acontecer sem derrubar uma única árvore nova, convertendo pastagens ineficientes em terras agrícolas. Ganhos impressionantes foram obtidos em outros estados agrícolas, como Goiás e Mato Grosso do Sul. Como o agronegócio representa um quarto da economia brasileira e quase metade das exportações, outro boom no cultivo pode gerar milhares de novos empregos em todo o país.

Os seguidores de longa data do Brasil tendem a tratar essas previsões otimistas com um grão de sal – a crise atual é uma prova vívida do porquê. Mas há razões específicas para otimismo.

No setor sem fins lucrativos, a Embrapa, a Universidade Federal de Mato Grosso (UFMT) e outras agências de pesquisa estão desenvolvendo novas sementes, modelos climáticos e tecnologia do solo para aumentar ainda mais o rendimento das culturas. Entre os pioneiros está o professor da UFMT, Eduardo Couto, que estuda a capacidade do biocharpo – carvão produzido a partir de matéria vegetal – de aumentar a retenção de água e também armazenar o carbono no subsolo. Os resultados do laboratório foram promissores e ele inicia testes em fazendas em novembro.

“Mato Grosso é o melhor lugar do mundo para produzir”, disse Couto em seu escritório em Cuiabá. “Mas também temos muitos problemas.”

“A piada está em mim”

Quanto mais tempo passava no Mato Grosso, mais óbvios esses problemas se tornavam. Certa manhã, dirigi ao longo de um trecho da BR-163, a chamada estrada da soja, essencial para levar as colheitas ao porto. Em 2013, a ex-presidente Dilma Rousseff apresentou um plano de concessão no qual o setor privado atualizaria a BR-163 e outras rodovias em troca do direito de cobrar pedágio. De fato, a estrada que vi parecia linda – e tentadoramente próxima da conclusão. Mas os habitantes locais disseram que praticamente nenhum trabalho havia sido feito há meses, forçando-nos a dirigir por uma estrada de acesso mais velha e esburacada.

Então, qual é o problema? Em uma palavra: corrupção.

A empresa que ganhou a concessão da BR-163 é uma divisão da Odebrecht, o conglomerado no coração do escândalo da Lava Jato que contribuiu para o impeachment de Dilma. A incerteza sobre o futuro financeiro da Odebrecht levou a retardar ou adiar alguns investimentos. Em outros lugares, o ex-governador de Mato Grosso – agora preso por acusações de corrupção – pagou muito por pavimentar estradas estaduais, deixando escassos recursos para novos projetos, de acordo com o secretário de finanças do estado, Seneri Paludo.

“Todas essas coisas com Lava Jato fizeram o Brasil parar”, disse Paludo em entrevista, acrescentando que não esperava que a BR-163 fosse concluída em “um futuro próximo”.

Tais questões tornam uma situação ruim ainda pior. Os exportadores de Mato Grosso devem escolher entre duas opções ruins – 600 milhas a nordeste por estradas na selva até um porto da Amazônia ou 1.300 milhas a sudeste por estradas um pouco melhores, mas entupidas, para o Porto de Santos, em São Paulo, onde a linha de caminhões pode se esticar mais do que 30 milhas. Mudar as culturas para o porto é três vezes mais caro do que nos Estados Unidos, de acordo com a Climate Policy Initiative (CPI), um think tank. O transporte absorve um terço da receita da soja e dois terços da receita do milho, disse Wellington Rodrigues de Andrade, da Associação de Produtores de Soja e Milho de Mato Grosso, Aprosoja.

As concessões privadas são uma solução óbvia, mas os termos precisam melhorar. Segundo um estudo da CPI, regulamentações complexas sob Dilma afugentaram muitos investidores em potencial, o que levou o governo a oferecer subsídios ocultos, como empréstimos a juros baixos, para a realização dos projetos. Isso transferiu o ônus financeiro para os contribuintes e também abriu a licitação para candidatos mais fracos, muitas vezes incapazes de concluir o trabalho. “Há muito barulho que torna os investimentos nessas áreas muito arriscados”, disse o diretor da CPI, Juliano Assunção.

De todos os obstáculos, porém, nenhum é mais agravante – ou potencialmente fácil de resolver – do que a burocracia brasileira, que organizações como o Banco Mundial rotineiramente classificam entre as piores da América Latina. Turquino sabe disso muito bem. Por causa das regulamentações ambientais, ela e outros agricultores da Amazônia precisam preservar 80% de suas terras como florestas e só podem produzir 20%. Isso por si só não é um problema. Mas, na prática, ela cultiva apenas 12% por causa de um atraso de uma década na obtenção de autorização oficial das agências ambientais estaduais e federais para limpar novos campos.

“Eles sempre pedem algo mais”, disse Turquino com um suspiro exasperado. Enquanto ela espera, outros agricultores que limparam suas terras ilegalmente receberam anistia sob um novo Código Florestal aprovado em 2012. “A piada é minha, porque eu segui as regras”, disse ela. “Todo ano eu perco renda porque minha atividade está paralisada.”

Paludo, o secretário de finanças do estado, admitiu que essa burocracia é um “grande desafio”. Ele disse que o governador está finalizando um novo projeto de lei que pode ser uma mudança de paradigma: em vez de forçar os agricultores a provar que têm direito a limpar terras florestais ou para receber isenções tributárias, o Estado acreditará na solicitação do reclamante e a verificará caso a caso – semelhante à maneira como os EUA auditam os contribuintes. “Eu realmente acredito que essa nova lei tornará o estado mais amigável para os investidores”, disse Paludo.

Lista de tarefas do Temer

Quão comuns são essas iniciativas? O que os investidores e agricultores podem esperar nos próximos anos?

O presidente Temer chegou ao poder em maio, sob circunstâncias controversas, e só estará no poder até 2018. Portanto, ele provavelmente não tem capital político para empreender uma enorme guerra contra a burocracia, disse João Augusto de Castro Neves, analista chefe da Latin América no Grupo Eurasia, uma consultoria. No entanto, ele disse que Temer e sua equipe “têm uma idéia clara do que precisa ser feito” para aumentar o investimento privado e estrangeiro, que inclui um plano para facilitar as restrições à propriedade estrangeira de terras agrícolas.

Traumann, o analista político, disse que essa legislação poderia atrair empresas chinesas que investiriam na produção de soja. Ele também espera que o governo Temer tente eliminar alguns obstáculos ao licenciamento ambiental. Essa perspectiva deixou muitos conservacionistas nervosos, especialmente porque o ministro da Agricultura de Temer é um magnata da soja que alguns chamam de “rei do desmatamento”. Muitos agricultores com quem conversei defendiam a necessidade de agricultura sustentável e Lal, pesquisador do Estado de Ohio, disse que práticas de conservação como como culturas de cobertura são cada vez mais disseminadas. No entanto, uma batalha entre Temer e o “lobby verde” pode estar chegando em 2017.

Diante de tanta incerteza, as pessoas no Mato Grosso estão tomando o assunto por conta própria. Com as fazendas cada vez mais necessitando de mão-de-obra qualificada, o prefeito de Feliz Natal contratou uma consultoria privada para ajudar a escola pública a treinar professores e aumentar as notas dos alunos. Quase 500 fazendeiros e agricultores formaram uma organização da sociedade civil chamada Aliança da Terra comprometida com a administração da terra, boas práticas de trabalho e combate a incêndios com uma pequena equipe de combate a incêndios. “Existem heróis por aí, construindo escolas e estradas e assumindo a responsabilidade pelo que precisa ser feito”, disse o fundador da Aliança da Terra, John Carter.

Um dos membros da Aliança é Turquino. Como ninguém ficou ocioso, ela me contou os planos para uma viagem de uma semana nas profundezas da Amazônia em sua picape. Ela disse que queria ver por si mesma o quão ruins eram as estradas para os portos fluviais do norte do Brasil e quanto mais trabalho seria necessário para torná-las viáveis ​​para o transporte de culturas. Abrir novas estradas parece estar no DNA de sua família; agora cabe a sua geração construir algo ainda melhor.